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Pourquoi les dinosaures étaient si grands ?

Publié par Mélanie Lechamp le

Pourquoi les dinosaures étaient si grands ?

Pourquoi nos animaux d'aujourd'hui ne sont-ils pas aussi grands que les animaux préhistoriques ? Comment les dinosaures ont-ils pu grandir autant ? Quelle est l'origine d'une telle croissance ?

Bonjour à  tous,  je suis Mélanie Lechamp, rédactrice pour la boutique Squelette Fossile Shop et spécialiste du monde vivant avant l'extinction Crétacé-Paléogène.

Les dinosaures étaient si grands grâce à des particularités physiques et évolutives tels que leur sac aérien (comme les oiseaux), le poids léger de leur os ou encore la pression de sélection. Des facteurs de croissance qui se complètent les uns aux autres.

Dans cette grande réponse à une question tant demandée, nous allons voir:

  • Le cas extrême de sauropodes
  • Pourquoi un dinosaure carnivore tel que le T-rex était si grand
  • Comment se fait-il que nos animaux ne grandissent pas autant

En terminant votre lecture, vous connaîtrez le secret des dinosaures pour devenir si grand !

En avant !!!

 

Comment les Sauropodes sont devenus si grands ?

Entrons dans le vif du sujet avec le cas le plus extrême de gigantisme qu'a connu la terre, avec les Sauropodes ! Ces géants dont les représentants les plus connus sont le Diplodocus, le Bronchiosaure ou encore le Titanosaurus.

Vous comprendrez que c'est une combinaison de plusieurs facteurs qui agissent comme un cercle vertueux.

Besoins en nourriture d'un dinosaure herbivore

Le premier élément à prendre en compte pour devenir aussi grand, et c'est un point commun à tous les herbivores, pas seulement les Sauropodes, c'est d'ingurgiter beaucoup de nourriture, vraiment beaucoup !

Toute l’énergie nécessaire à la bonne croissance d'un être vivant se concentre sur le fait de le nourrir en conséquence.

Et pour pouvoir se nourrir beaucoup, il fallait pouvoir se nourrir rapidement et ainsi donc éviter de devoir courir après une proie qui risque de s'échapper entre vos doigts (ou griffes). Le choix donc d'être herbivore est le plus adapté, car la nourriture est abondante et disponible rapidement.

C'est donc pour cette raison que la plupart des gros et grands dinosaures sont herbivores !

Métabolisme élevé des sauropodes

La taille d'un dinosaure

Les Sauropodes pondaient des œufs de 25 cm de diamètre (c'est tout !), comment est-ce possible qu'ils atteignent des longueurs de plus de 30 mètres ?!

C'est qu'ils devaient posséder une croissance très élevée ! Seuls les sangs chauds ont cette capacité et d'ailleurs, un métabolisme élevé entraîne une production de chaleur du corps élevée. Mais nous allons voir dans le paragraphe suivant comment ils ont pallié à ce problème.

Vous l'aurez deviné, pour avoir une croissance aussi énorme, il leur faut beaucoup d'énergie et donc, par déduction, beaucoup de nourriture nutritive... Tel que les plantes.

Le long cou des Sauropodomorphes

Leur long cou remplit plusieurs fonctions, en fait, c'est un élément clé pour posséder une telle grandeur.

Premièrement, nous l'avons précédemment, ils doivent avoir une grande réserve d’énergie pour grandir si rapidement, mais avant même d'avoir une réserve, il faut penser à préserver cette énergie.

Pour la préserver, l'évolution de ces animaux à prit le chemin de la non-mastication, ils ingurgitaient donc leur nourriture, boucher par boucher, et la taille de leur cou et de leur intestin permettait une fermentation et une digestion des aliments sans avoir besoin de les mastiquer. Heureusement, sinon ils n'auraient pas pu se nourrir assez.

Leur cou remplit une deuxième fonction, au même titre que sa longue queue, c'est de dissiper la chaleur du corps: vous vous rappelez, ils ont besoin de refroidir leur corps, car leur métabolisme induit une forte production de chaleur.

Sa troisième fonction est de réduire grandement le besoin de se déplacer, tout est accessible rapidement avec un cou si grand. Encore une réserve d'énergie qui servira pour grandir, des fainéants ces herbivores !

Remplacement de la population rapide chez les dinosaures

Un avantage énorme par rapport à tout autre animal, le dinosaure pouvait simplement pondre des œufs et éviter la grande dépense d’énergie que représente la gestation.

Effectivement, pour atteindre des tailles si extravagantes, le fait d'éviter une dépense d’énergie de plusieurs mois voire de plusieurs années pour un être vivant de cette taille est un plus énorme pour conserver le maximum à sa croissance.

Deuxièmement, c'est primordial pour des dinosaures de cette taille de renouveler la population rapidement pour conserver le maximum de chance de survie de l'espèce. C'est pour cette raison que stratégiquement parlant, un animal ovipare (qui pond des œufs) peut mettre au monde plus de bébés qu'un animal vivipare.

C'est pour cette raison que nos Sauropodes faisaient environ 3 portées de 10 œufs par an.

Le squelette de ces herbivores quadrupèdes est étudié pour sa masse

Un sauropode trop grand en poster

Un autre fait toujours complémentaire aux autres est la répartition des masses. Il tombe sous le sens qu'un animal marchant à quatre pattes pour répartir la masse de son corps sur toute sa longueur et ainsi accepter un poids plus important. 

Imaginez un T-rex avec le poids d'un Diplodocus... Déjà que ce carnivore pèse lourd pour une telle espèce, je crois qu'il ne pourrait tout simplement plus se déplacer dans ce cas.

La plus grande partie de la masse corporelle d'un sauropode était repartie sur ses pattes arrière, ce qui lui a valu quelques sacrifices nécessaires tels que ses 6 vertèbres à la basse de son dos soudées entre-elles.

Autre point important sur la conception de son corps: les articulations de ses pattes étaient munies d'un coussin qui lui permettait d'amortir son poids et l'inertie de sa taille.

Dernier point de cette partie, il possède une particularité comparable à celle des oiseaux, c'est un système osseux creux et donc allégé possédant des réserves respiratoires en plus de ses poumons. En plus de lui procurer un poids moins élevé, cela contribue aussi à la baisse de température du corps.

Pression de sélection, où devenir plus grand pour terrasser son ennemi

L'un des derniers facteurs évolutifs qui rendent ses dinosaures aussi grands, la pression de sélection:

Il s'agit en fait d'une règle très simple de survie d'une espèce, qui se met en place après des millions d'années d'évolution.

Pour faire simple, plus un prédateur est grand, plus il faut être grand pour se défendre de ce prédateur. Et pour garantir la survie d'une espèce herbivore, il est d'autant plus important que la croissance se fasse rapidement pour atteindre une taille qui surprend les carnivores.

Pour imager mes propos, il ne viendrait pas à l'idée pour un renard d'attaquer un cerf, pourtant le renard n'est pas allergique à la viande de cerf !

Dinosaures carnivores géants

Carnivores qui mangent un sauropode

Et les carnivores comme le Tyrannosaure alors ? Et bien ils ont aussi quelques particularités bien spécifiques pour une taille élevée.

Mais vous constaterez aussi qu'ils ont plusieurs caractéristiques qui empêchent le développement trop élevé de leur taille.

Les dinosaures possèdent un sac aérien

Là aussi, nous retrouvons cette particularité semblable aux oiseaux (on vous a dit qu'ils étaient leur descendant ?) qui leur permet d'alléger le poids général de leur corps.

Des os creux sur des endroits stratégiques et des sacs aériens permettent de conserver beaucoup d'énergie. Les sacs aériens agissent sur trois facteurs importants pour les dinosaures: 

  • Une réserve d'air qui permet d'alimenter le corps en permanence et augmente ainsi la conservation d'énergie (nécessaire à une croissance rapide).
  • La capacité à refroidir le corps par évaporation. Comme nous l'avons vu précédemment, c'est très important de refroidir le corps quand celui-ci a un métabolisme élevé, car il chauffe plus pendant sa phase de croissance.
  • L'expiration à haute fréquence qui leur permet d'amplifier leur vocalisation. Certains dinosaures devaient pouvoir "chanter" à leur manière, tels qu'un oiseau.

Pas de gestation chez les lézards terribles carnivores

Encore une fois, c'est un point très important que nous retrouvons chez nos amis les dinosaures carnivores.

La non-gestation d'un tel animal est importante: pour posséder une taille si élevée (de 12 à 13 mètres), il faut beaucoup de calories. Une période de gestation ralentirait énormément ces créatures préhistoriques qui ne pourraient tout simplement plus attraper ses proies.

C'est pour cela que la voie Ovipare des dinosaures est encore une fois une stratégie de la vie évolutive. Des œufs laissés au chaud dans un nid permettaient à la femelle d'aller se nourrir "convenablement" pendant la croissance des embryons qui prenait plusieurs mois.

Un prédateur se déplace pour chasser sa proie

Prédateur qui cour après sa proie

Venons-en aux freins naturels qui les empêchent de grandir autant que les herbivores. 

Le fait de devoir courir pour attraper sa proie est déjà un frein énorme. Nous avons vu dans les paragraphes précédents qu'il faut préserver le maximum d'énergie pour pouvoir répondre aux besoins de la croissance. Et bien faire autant de sport pour pouvoir manger était une grande dépense d'énergie que l'herbivore n'avait pas à faire.

Surtout que dans ce cas-là, la nourriture n'est pas disponible en abondance, il ne s'agit pas de se manger une "salade" directement à nos pieds, mais un plutôt un steak qui n'a pas envie de se faire manger et qu'il faut attraper.

Et rappelez-vous, chaque espèce possède sa stratégie évolutive pour maximiser les chances de survies de cette même espèce, donc il faut courir vite !

Les reptiles carnivores mastiquent leur nourriture

Deuxième perte d'énergie conséquente par rapport aux sauropodes, le besoin de devoir mastiquer sa nourriture. 

Plus la mâchoire a une forte capacité à manger de grosse proie, plus les muscles de la mâchoire seront grands, plus le poids de la tête sera élevé et plus le cou sera petit pour pouvoir supporter le poids de la tête.

C'est encore un cercle complémentaire qui définit les caractéristiques de l'apparence des carnivores. Et tout ce raisonnement est valable pour les herbivores, mais dans le sens inverse !

Plus la proie est grande, plus le chasseur doit être grand 

Là par contre, c'est une chance pour le dinosaure carnivore de posséder cette particularité de pression de sélection. Car rappelez-vous encore une fois: le dinosaure herbivore devient de plus en plus grand pour pouvoir terrasser son ennemi, qui est le dinosaure mangeur de viande.

Mais dans le même sens, le dinosaure carnivore devient lui aussi, d'évolution en évolution, plus grand pour pouvoir pallier à la croissance de ses proies.

Mais pas aussi rapidement (heureusement, un Monolophosaure de 30 mètres aurai été un carnage dans la préhistoire), car il ne possède pas autant d'énergie en stock pour pallier à la demande de croissance.

 

Vous aussi devenez plus grand, comme les dinosaures !

Voilà, si vous voulez grandir sur plusieurs générations, vous savez ce qu'il vous reste à faire !

En attendant quelques millions d'années d'évolution, vous pouvez admirer ces géants de l'histoire de la Terre chez vous !

Mug dinosaure t rex


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