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Pourquoi les dinosaures ont ils disparu ?

Publié par Mélanie Lechamp le

Pourquoi les dinosaures ont ils disparu ?

Tout d'abord, jetons un coup d'œil à l'histoire que nous avons tous entendue et pourquoi nous sommes si sûrs qu'un impact d'astéroïde à mis un terme à une ère alors que les dinosaures étaient déjà en voie d'extinction.

Je ne vais pas te mentir. Ce fut une très mauvaise journée... 

Il y a quelque 66 millions d'années, un astéroïde géant de la taille de Manhattan est entré en collision avec la Terre. Il s'est écrasé dans l'océan sur les rives de ce que nous considérons maintenant comme le golfe du Mexique et a causé des dommages durables à la planète.

Astéroïde vers la terre

L'énergie de l'impact a elle-même vaporisé chaque chose vivante au cours d'une journée de marche. Puis d'énormes morceaux de météorite qui avaient été jetés dans l'atmosphère ont commencé à pleuvoir vers le sol de la Terre comme du verre fondu. Le nuage de cendres et de poussières qui s'envolait dans l'atmosphère obscurcissait le soleil pendant des décennies, créant un climat sombre et froid tourmenté par les pluies acides et les tempêtes de feu.


Au cours des millénaires qui ont suivi, au moins 50% des espèces sur Terre ont disparu, 20% des espèces mondiales de requins, de raies et de patins; près de 60% des plantes; 98% des coraux d'eau chaude; et bien sûr, 100% des dinosaures.


Pour la plupart d’entre nous, cette collision est devenue une sorte d’explication concernant la disparition des dinosaures, et parce que nous associons les astéroïdes à l'extinction, c'est un scénario possible et cela nous fait toujours peur.

Mais au fur et à mesure que nos connaissances se développent, nous en sommes venus à voir que ce qui a tué les dinosaures. Comme toutes les autres grandes extinctions qui se sont produites auparavant, c'était probablement beaucoup plus complexe que juste un gros rocher tombant dans l'océan.

Parce qu'il s'est avéré qu'il y avait plus d'un film catastrophe au cinéma: c'était la Terre il y a 66 millions d'années. C'était une telle calamité qu'elle a littéralement, en termes géologiques, marqué la fin d'une ère. La période de vie dominée par les dinosaures que nous connaissions alors comme le Crétacé était soudainement terminé.


La nouvelle normale, marquée par la montée des mammifères, s'appellerait l'ère paléogène.


L'extinction géante qui a créé cette transition est maintenant connue sous le nom d'extinction Crétacé-Palogène ou l'extinction K-Pg pour faire court (auparavant appelé extinction Crétacé-Tertiaire ou extinction K-T).

Et comme beaucoup de choses en science, il n'y a pas beaucoup de consensus sur ce qui a causé le K-Pg, mais il y a quelques faits sur lesquels tout le monde est d'accord. Tout d'abord, il y a environ 66 millions d'années, le climat a beaucoup changé partout dans le monde.

île dinosaure
Nous pouvons dire par des changements dans les types de fossiles marins avant et après l'événement, ainsi que des différences dans la chimie du sol et d'autres preuves que le climat est devenu beaucoup plus froid, très rapidement - de 7 degrés Celsius à certains endroits.Il est connu comme la limite du Crétacé-Palogène, et la chimie de cette limite de roche est en soi un autre indice étrange, car il apparaît partout dans le monde de la même manière - une apparition soudaine d'une couche d'argile riche en iridium.

L'iridium est un métal, et si vous n'en avez jamais entendu parler, c'est parce qu'il est très rare sur terre. Nous avons tendance à le trouver le plus souvent dans les météorites et autres dépôts célestes. Le dernier indice sur lequel tout le monde est d'accord est simplement l'extinction elle-même: des tonnes de choses vivantes disparaissent simplement des archives fossiles.

Le Tyrannosaurus Rex, le plus grand prédateur terrestre de l'époque, Bennettitales, un groupe de grandes plantes avec des troncs blindés épais et des parcelles entières de reptiles qui vivaient à côté des dinosaures se sont parfois parfois confondus avec eux. Les reptiles aquatiques comme les Mosasaures, les Plésiosaures et les Ptérosaures - ces reptiles volants bizarres - tous, partis... 


La raison pour laquelle la théorie de l'impact des astéroïdes est si convaincante est qu'elle explique assez véridiquement toutes ces choses. La théorie est née à cause de cet iridium.


En 1980, le géologue Walter Alvarez étudiait des gisements d'argile en Italie qui remontaient à environ 65 millions d'années et ont constaté qu'ils contenaient des centaines de fois plus d'iridium que la normale, et, plus il a échantillonné cette couche de la terre dans différentes parties du monde, plus il a trouvé d'iridium.

L'iridium étant rare sur terre, mais abondant dans les roches spatiales, Alvarez et son père - Prix Nobel du physicien lauréat: Luis Alvarez - a émis l'hypothèse que c'était le signe de l'impact d'un énorme astéroïde. Sur la base de la quantité d'iridium qu'ils avaient trouvée, ils ont pensé que la collision avait été causée par un rocher métallique géant, à environ 10 kilomètres de diamètre - assez grand pour créer un impact avec l'énergie de 180 000 000 mégatonnes de TNT.


De toute évidence, cela a changé la donne.

Alvarez et son fils ont émis l'hypothèse que cette collision devait être ce qui avait anéanti les dinosaures. Bientôt, les scientifiques ont commencé à trouver d'autres signes d'un impact colossal d'astéroïdes - comme choqués - de quartz. Sur les sites K-Pg du monde entier, le quartz semblait avoir été transformé - ses cristaux réarrangés par une pression énorme que vous n'auriez jamais soupçonnés de trouver sur la surface de la Terre.

Puis ils ont trouvé des tectites, de gros morceaux de verre en forme de larmes qui se forment lorsque les roches sont projetées dans l'atmosphère par un impact puis fondent à leur retour. Donc, tous les signes pointaient vers une collision énorme.

 

Mais il manquait une chose: un cratère! 

Les scientifiques connaissent de nombreux cratères d'impact différents à travers le monde, mais aucun d'entre eux ne correspondait à l'ampleur de celle que les Alvarez envisageaient. Ensuite, les chercheurs ont commencé à remarquer que beaucoup de preuves qu'ils étudiaient - l'iridium, le quartz, le verre - elles étaient toutes concentrées en Amérique du Nord, alors ils ont concentré leur recherche, en utilisant de nouvelles technologies, comme l'imagerie satellite et les scans qui mesurent la densité de la roche sous la surface, et en 1991, ils ont trouvé ce qu'ils cherchaient - un cratère géant. Juste au large des côtes de la péninsule du Yucatan au Mexique, avec environ 180 kilomètres de diamètre. 

Astéroïde terre dinosaure
Il a été nommé d'après la ville voisine de Chicxulub, et c'est ainsi que la plus grande pièce du puzzle s'est réunie - la théorie de l'impact des astéroïdes, également connue sous le nom d'hypothèse d'Alvarez.


Donc, comme je l'ai dit, cette théorie coche beaucoup de cases en ce qui concerne les preuves.

Expliquer l'abondance d'iridium dans les roches?

Vérifier!

Tenir compte du changement radical et soudain du climat?

Vérifier!

Être capable de tuer 50% de la vie sur terre?

Revérifier!

Donc le reste est de l'histoire, j'entends par là qu'il est devenu accepté comme fait historique, et c'est la réponse rapide et facile à la question de ce qui a tué les dinosaures.

Maintenant, vous n'allez pas trouver beaucoup de scientifiques qui disent qu'il n'y a jamais eu d'impact ou que la théorie est totalement hors base, mais nombreux sont ceux qui pensent qu'il y avait d'autres facteurs et que l'extinction pourrait bien avoir commencé avant, et l'astéroïde est venu pour terminer le travail... 


Il s'avère, par exemple, que l’impact s’est produit au milieu des plus graves activités volcaniques jamais vues par la Terre.


L'Inde abrite l'une des plus grandes coulées de lave du monde, avec une couverture de roche volcanique d'une superficie de la taille de la France et, à certains endroits, près de deux kilomètres et demi d'épaisseur. Ces formations sont connues sous le nom de pièges Deccan, et elles ont été formées par une série d'énormes éruptions qui, selon les scientifiques, ont commencé environ 500 000 à un million d'années avant la Yucatan Impact, et a continué pendant des centaines de milliers d'années par la suite.


Ces éruptions violentes et prolongées auraient eu un effet immédiat sur le climat.

Envoyer des cendres et de la poussière dans l'atmosphère, obscurcir la lumière du soleil, tuer la végétation et modifier les conditions météorologiques dans le monde. Et, bien sûr, les fossiles montrent des changements dans des choses comme la vie marine microscopique, qui suggèrent une plongée abrupte de la température avant l'impact de cinq à huit degrés Celsius.

Tyrannosaure
Maintenant, les impacts et l'ensemble de ce type de changement climatique, qu'il soit causé par des volcans ou un astéroïde, sont probablement assez évidents, mais le fait est que nous ne savons pas exactement comment cela a conduit à l'effacement des dinosaures. Par exemple, malgré le fait que nous considérons les dinosaures comme des reptiles, ils n'étaient probablement pas de sang-froid, mais d'après ce que nous pouvons dire sur leur physiologie, ils n'étaient pas de sang chaud comme les oiseaux modernes non plus.

Donc, ils pourraient avoir été quelque part entre les deux, où différents types de dinosaures pourraient avoir différents types de métabolismes.


Dans les deux cas, ils n'ont pas pu s'adapter aussi bien ou aussi rapidement aux changements de température comme les mammifères ou les autres types d'animaux.

Un autre problème est que les dinosaures ont probablement subi simplement leur propre succès. Ils étaient de loin les plus gros animaux sur terre, et beaucoup de lits fossiles suggèrent que parfois qu'ils vivaient dans des populations denses. Les dinosaures étaient donc probablement en concurrence pour la nourriture, l'eau et le territoire au moment où le rideau a commencé à tomber.

Ajoutez une toute petite variable, comme un changement de température de 7 degrés, et vous pouvez voir comment les choses s'effondreraient assez rapidement.

Alors que certains dinosaures ont peut-être cédé assez rapidement au froid, les mangeurs de plantes ont diminué plus lentement alors que d'énormes étendues de vie végétale ont commencé à disparaître, puis sans herbivores sur lesquels se nourrir, les mangeurs de viande ont commencé à disparaître.

Ptérosaure

Mais ce n'est qu'un scénario; en plus des volcans qui explosent et des roches spatiales qui dévalent vers nous, il semble aussi que les océans disparaissent, non pas à cause des changements climatiques, mais à cause des changements dans les plaques de la croûte terrestre.



Encore une fois, il y a environ 65 millions d'années, les failles habituellement dynamiques où les plaques se rencontrent sous le fond des océans a commencé à stagner. C'est comme si les plaques arrêtaient de bouger, et une fois qu'elles se sont arrêtées, ces fissures ont commencé à s'installer, s'enfoncer dans le manteau terrestre.

Alors que le fond de la mer baissait, le niveau des océans baissait avec eux.

Ce phénomène, connu sous le nom de régression marine, a complètement changé la carte de la Terre. Les mers intérieures, comme celle qui traversait le centre de l'Amérique du Nord, ont disparu, et plus de 28 millions de kilomètres carrés de terrain ont soudainement été exposés en moins de 100 000 ans. Les régressions marines ne se produisent pas souvent, mais lorsqu'elles se produisent, elles sont généralement liées à l'extinction des événements, car non seulement ils remodèlent la vie sur terre, transformant les rivages en fleuves et des lacs en déserts, ils détruisent aussi tout pour la vie aquatique.


Les régressions marines provoquent de grands changements dans la profondeur et la température de l'océan et peuvent créer d'énormes zones mortes pauvres en oxygène.

C’est probablement la raison pour laquelle les fossiles montrent énormément de morts dans le plancton, par exemple, des dizaines de milliers d'années avant l'impact de Chicxulub. 

Avec la disparition de ces centres du réseau trophique (la chaîne alimentaire), il est logique que d'autres créatures d'eau salée comme les requins, les raies, les coraux, et les reptiles comme les Mosasaures et les Plésiosaures, ne sont pas loin derrière.

Encore une fois, cela aurait pu se jouer de plusieurs façons, et d'une certaine manière, c'est assez amusant de considérer tous les différents scénarios. Comme si l'impact de Chicxulub n'aurait jamais eu lieu, le monde serait un endroit très différent. 

Nous pourrions encore avoir un monde avec des Ptérosaures et des arbres blindés et monter sur un Tyrannosaure faire du rodéo.

Tyrannosaure face à un humain

Je ne ferais certainement pas ça, soyons honnêtes.

 

Mais s'il n'y avait pas d'astéroïde, beaucoup de dinosaures et de vie marine auraient probablement disparu de toute façon.

Dans ce cas, l'impact Chicxulub pourrait être juste le dernier clou dans le cercueil, quelque chose qui a transformé une journée déjà très difficile en l'un des pires jours de l'histoire de la planète.

 



Le fait est que nous n'avons toujours pas une seule réponse à ce qui a causé l'extinction du K-Pg, bien que nous en parlions généralement comme nous le faisons.

Mais plus nous taquinerons des indices, mieux nous pourrons comprendre ce qui peut causer l'extinction d'un groupe d'animaux si diversifié qui autrefois gouvernait la terre, mais qui aujourd'hui a disparu... 


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